Un team di ricerca del Cancer Center dell'Università dell'Arizona è impegnato in una serie di studi per indagare su come genisteina, un componente di alimenti di soia, potrebbe sopprimere lo sviluppo del cancro al seno.

Lo studio più recente della squadra, pubblicato in Current Developments in Nutrition, suggerisce che genisteina può proteggere BRCA1, un gene che svolge un ruolo fondamentale nel contrastare lo sviluppo del tumore nei tessuti del seno. Il team è guidato dal dottor Donato F. Romagnolo, professore di nutrizionale e biologico di cancro, e Ornella I. Selmin, PhD, professore di ricerca associato.

Targeting dei tumori

Una cellula del seno normalmente funzionante ha recettori estrogeni, in cui gli estrogeni naturali del corpo si inseriscono come una chiave in una serratura, regolando la crescita cellulare. I medici possono sfruttare questi recettori utilizzando farmaci che li attaccano, offrendo la chemioterapia a cellule cancerose con farmaci come tamoxifene. In molti tumori al seno, tuttavia, questo recettore è scomparso, rendendo il tamoxifene inefficace.

Le cellule senza recettori di estrogeni potrebbero essere trattati con farmaci che mirano a due altri recettori. Le cellule che non dispongono di tutti e tre i recettori sono chiamati tumori del seno "triplo-negativi".

"Nei tumori al seno triplo-negativi non è disponibile una chemioterapia mirata", spiega il dottor Romagnolo, indicando la necessità di mettere a punto farmaci alternativi.

Silenziare BRCA1, sopprimere i recettori degli estrogeni

BRCA1 è un gene che sopprime il tumore. Quando funziona normalmente, aiuta a mantenere stabile il DNA, proteggendo dalle malattie genetiche come il cancro; quando BRCA1 sta eseguendo anomalie, le difese del corpo contro il cancro al seno sono compromesse. Anche se una piccola percentuale di tumori al seno è causata da mutazioni in BRCA1, molti altri pazienti affetti da tumore al seno hanno copie normali, ma i geni sono stati "metilati" - avvolti in filamenti di molecole a base di carbonio che li rendono illeggibili. Un gene BRCA1 "silenziato" in questo modo non è in grado di fare il suo lavoro come soppressore del tumore.

Un recettore, il recettore idrocarburico aromatico (AhR), attivato da carcinogeni ambientali come la diossina, il fumo di tabacco, prodotti di esposizione alla luce UV e alcuni metaboliti dell'acido grasso, è particolarmente interessante per il team UA Cancer Center. AhR silenzi BRCA1, innescando una cascata di effetti indesiderati. Quando BRCA1 non è in grado di svolgere le sue funzioni come soppressore del tumore, le cellule cancerose possono proliferare.

Il Dott. Romagnolo spiega che esiste un "legame molecolare" tra BRCA1 e un tipo di recettore estrogeno chiamato ER-alpha. Quando AhR elimina BRCA1, l'ER-alpha è persa e le cellule tumorali non possono essere trattate con farmaci di targeting ER-alfa come tamoxifene. Se AhR può essere disabilitato da un farmaco, BRCA1 sarà "senza soluzione di continuità".

Soia al salvataggio

Un'arma che può essere utilizzata per bersaglio di AhR si trova in soia, un legume di proteine ??che è una delle principali fonti di composti chiamati isoflavoni.

"L'assunzione di vita di soia in donne asiatiche è stata associata a un rischio ridotto di cancro al seno", afferma il dottor Romagnolo. "Genistein è l'isoflavone predominante presente nella soia e può bloccare la metilazione del DNA" - il silenziamento del gene BRCA1.

Il team di UA Cancer Center è il primo a dimostrare che AhR può essere mirata da genistein. La squadra spera che questa scoperta porterà ad una terapia a base di genisteina che possa bloccare le azioni dannose di AhR. Se riuscito, una tale terapia potrebbe "sconfiggere" il gene BRCA1, che avrebbe il duplice vantaggio di consentire al gene di riprendere il suo ruolo di soppressore del tumore, nonché di consentire la re-espressione di ER-alpha, rendendo le cellule tumorali trattabili con tamoxifene.

Gli esperimenti utilizzavano cellule da tumori umani del seno - tra cui una linea di cellule che originariamente era derivata da un paziente UA Cancer Center. Con esperti di cellule di successo dietro di loro, la squadra è immersa in studi utilizzando topi specializzati nella ricerca sul cancro al seno. Se la loro prossima ondata di sperimentazioni supporterà la loro ipotesi, la squadra potrebbe passare agli studi clinici negli esseri umani.

Altre domande includono quali tipi di alimenti di soia, quanto e in che fase della vita soia potrebbe essere ottimale per la salute umana. La squadra è particolarmente interessata a scoprire se l'esposizione al genistein di soia durante la gestazione può influenzare un feto in via di sviluppo e conferire benefici protettivi per tutta la durata della prole.